Le lac Natron,chez les massai

Le lac Natron, un spectacle d’une beauté infinie.

Le lac Natron, salé alcalin d’origine tectonique et de superficie variable, se situe à l’extrême Nord de la Tanzanie, à la frontière avec le Kenya et au nord des deux montagnes appartenant au massif du Ngorongoro : le mont Gelai et l’Ol Donyo Lengai (le volcan sacré des Massaïs).

Le lac Natron est un lac relativement hostile à la vie : des températures pouvant atteindre jusqu’à 60°c, une forte salinité et un PH aussi haut que 10,5. Et pourtant des espèces de poissons s’y sont adaptées (quelques espèces de tilapias alcalins par exemple) ainsi que des micro-organismes comme les spirulines et les cyanobactéries.

Ses eaux chargées de micro-organismes attirent une communauté importante de flamants nains, ils s’y régalent d’algues bleues. Le lac constitue le lieu de reproduction et de nidification permanent le plus important d’Afrique de l’Est pour les flamants roses (flamants nains – Phoeniconaias minor). Sa population peut atteindre jusqu’à 2,5 millions d’individus. Le lac constitue aussi un lieu de vie temporaire ou permanent pour 100 000 autres oiseaux aquatiques. Les plus grands rassemblements ont lieu lorsque le niveau du lac est suffisamment bas pour fournir une concentration élevée en spirulines (algues bleues), dont se nourrissent les flamants nains. Ses eaux alcalines  leur offrent une protection naturelle contre les prédateurs, ils ne peuvent s’aventurer jusqu’aux oiseaux ou jusqu'à leurs nids.

Un spectacle d’une beauté infinie.

Ce lac est très peu profond, ses apports en eaux n’étant dus qu’aux précipitations. Sa profondeur ne dépasse pas les 3 mètres. Ce lac se comporte comme une immense saline naturelle. Sa forte concentration en sels, dont le bicarbonate de soude, forment descroûtes et plateformes blanchâtres parfois colorées en rose-rouge par des micro-organismes aquatiques.

Son nom évoque le « natron », un minéral dont l’un des constituants, le bicarbonate de soude, est dissous en grande quantité dans ses eaux. Sa teneur en sels minéraux est tellement élevée que seuls des organismes particulièrement adaptés peuvent y survivre.

 
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Le volcan sacré des Massaïs

Ol Doinyo Lengai, signifie La Montagne des Dieux dans la langue Masai. Ce volcan, toujours actif situé au Sud du Lac Natron s'élève à 2,962m.

Son ascension est réalisable mais très difficile, dangereuse et très éprouvante en raison des vents forts, des pierres et rochers mais aussi du sol de cendres très glissantes (5 kms de montée - 1600 m de dénivelé positif - une pente à plus de 40 degrés). Elle a lieu pour la majeure partie de nuit, afin d'éviter les grosses chaleurs. Départ dans la nuit du lac en direction de l’Oldonyo Lengai. 

Le chemin commence par une traversée de très hautes herbes « Elephant Grass» pouvant atteindre 2 mètres de haut. L’ascension débute en diagonale sur la première pente, la végétation se réduit graduellement jusqu’à sa disparition complète.
A la base du volcan, le sol est composé d’une forte concentration de cendres et peut être très glissant, comparable à une dune de sable. Des crevasses pouvant atteindre 6 mètres de profondeur sont présentes sur ces pentes du bas du volcan d’une inclinaison d’environ 30 °. Le chemin grimpera ensuite de plus en plus fort, jusqu’à 45° d’inclinaison mais sur un sol plus rocheux.
On grimpe ensuite à travers les Pearly Gates, 2 grandes tours de lave pour atteindre les bords de la caldera et ensuite le sommet de l’Oldonyo Lengai. Etre témoin d’un lever de soleil au sommet, entouré d’un panorama exceptionnel sur les hautes terres du Ngorongoro, le lac Natron et les autres montagnes, recompense du grand effort nécessaire à cette ascension.
Redescendre du sommet peut prendre autant de temps que l’ascension, c’est pourquoi il faut prévoir des quantités d’eau suffisantes ainsi que des snacks énergisants. 12 heures au total pour cette activité peuvent être nécessaires.

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